Foto Eksotik, Kawanan Bintang Laut Melahap Singa Laut di Dasar Laut California
Foto menakjubkan singa laut California yang mati dikerubuti kawanan bintang laut kelelawar berwarna-warni ini menjadi pemenang penghargaan fotografi satwa liar utama. Foto/David Slater/Live Science

Foto kawanan bintang laut melahap mayat singa laut di dasar laut terekam apik oleh fotografer satwa liar David Slater di perairan dangkal Teluk Monterey, California, Amerika Serikat (AS). Foto yang eksotik ini merupakan pemenang penghargaan California Academy of Science's Big Picture Competition untuk kategori Aquatic Life.

Tidak jelas bagaimana singa laut dalam gambar itu mati, mungkin karena sebab alami atau terbunuh oleh faktor antropogenik, seperti tertabrak kapal, menelan plastik, atau terjerat alat tangkap. Namun, populasi singa laut California sebenarnya meningkat tajam dalam ukuran dan terdaftar sebagai "paling tidak mengkhawatirkan" dalam Daftar Merah Spesies Terancam Punah Internasional Union for Conservation Nature (IUCN).

David Slater menangkap foto seekor singa laut yang mati dengan latar belakang sekelompok singa laut lain yang berenang di perairan teluk Monterey. Kemungkinan besar itu adalah singa laut California (Zalophus californianus), atau singa laut Steller (Eumetopias jubatus).

Sedangkan sekelompok bintang laut yang memakan bangkai singa laut, diketahui spesies bintang laut kelelawar (Patiria miniata). Ini merupakan jenis bintang laut pemulung memiliki tubuh eskostis penuh warna. Bintang laut kelelawar memainkan peran kunci mendaur ulang singa laut yang mati menjadi energi dan nutrisi, serta mengembalikan sisa-sisanya ke jaring makanan laut.

“Saya tahu gambar ini istimewa ketika pertama kali menerbitkannya, tetapi kata-kata bahkan tidak dapat menggambarkan bagaimana perasaan saya bisa menjadi pemenang dalam kontes bergengsi seperti itu,” tulis Slater melalui akun Instagram dikutip SINDOnews dari laman Live Science, Kamis (23/6/2022).

Bintang kelelawar mendapatkan namanya dari anyaman yang tumbuh di antara lengannya, yang menyerupai sayap kelelawar. Bintang laut biasanya memiliki lima lengan, tetapi bisa juga memiliki sebanyak sembilan lengan.

Menurut Monterey Bay Aquarium, bintang laut dapat tumbuh hingga 20 sentimeter. Bintang laut memiliki warna warni yang indah, paling dominan merah, oranye, kuning, coklat, hijau atau ungu.

Bintang kelelawar memiliki "bintik mata" penginderaan cahaya di ujung setiap lengan, dan sel-sel penciuman di bagian bawah lengan. Organ ini memungkinkan mereka untuk "merasakan" zat kimia yang ditinggalkan oleh invertebrata kecil atau mayat di dalam air.

“Ketika bintang laut kelelawar menemukan makanan, mereka mendorong salah satu dari dua perut mereka melalui mulut dan melepaskan enzim pencernaan untuk memecah makanan sebelum menelannya,” keterangan Monterey Bay Aquarium.

Bintang laut juga memiliki cacing simbiosis kecil yang hidup di lekukan di bagian bawah tubuh dan memakan sisa makanan yang ditinggalkan oleh inangnya. Pada satu bintang kelelawar biasanya dapat 20 cacing, ada juga yang lebih dari 100 cacing untuk mencerna potongan singa laut.

Bintang laut. Foto/Live Science

Sebagai pemulung, bintang kelelawar dan cacing yang menumpang mereka memainkan peran penting dalam ekosistem laut. Mereka mendaur ulang nutrisi dan energi dari bagian atas rantai makanan kembali ke bagian bawah.

"Adegan ini tampak melankolis, yakinlah bahwa singa laut memberikan kembali kepada komunitas tempat dia pernah hidup dan berenang. Ketika bintang kelelawar telah kenyang, sejumlah makhluk besar dan kecil akan [juga] dapat memperoleh energi,” tulis penyelenggara kompetisi di situs web Big Picture.

Namun, populasi bintang laut kelelawar mungkin berada di bawah ancaman karena perubahan iklim. Meningkatnya suhu laut telah membantu menyebarkan penyakit baru yang dikenal sebagai sindrom pemborosan bintang laut, yang pertama kali muncul di Alaska pada tahun 2013.

Penyakit ini diyakini disebabkan oleh bakteri dan menyebabkan lengan terpuntir secara tidak normal, lesi putih, pengempisan lengan dan tubuh. Bintang laut kelelawar adalah salah satu spesies yang diketahui berisiko terkena penyakit ini.